Au printemps 2023, Apple pourrait investir le terrain de la réalité virtuelle et de la réalité augmentée avec un casque rival de ceux de Meta (Oculus) et HTC. À quoi servira-t-il ? Quand sera-t-il lancé ? Numerama fait un point sur les rumeurs.

Ultra médiatisée au milieu des années 2010, la réalité virtuelle fait de nouveau parler d’elle depuis quelques mois. De nouveau à la mode grâce à Facebook et ses promesses de metaverse, elle pourrait, en 2023, profiter de l’effet Apple. En effet, quand la plus célèbre des marques californiennes investit un marché, c’est généralement l’industrie entière qui en profite.

Après des années de rumeurs, le produit que l’on appelle « Apple Reality » et que l’on a longtemps pensé être des lunettes connectées s’apprête à voir le jour. D’ici le second semestre 2023 selon les rumeurs (mais cette échéance pourrait encore être décalée), Apple devrait présenter un casque haut de gamme dédié à la réalité virtuelle et à la réalité augmentée. Pour vous aider à y voir plus clair, nous vous proposons cet article explicatif.

À quoi servira le casque d’Apple ?

C’est finalement la question la plus importante : pourquoi Apple veut-il lancer un casque ? Si l’intérêt d’un iPhone ou d’une Apple Watch peut sembler évident, celui d’un produit « de niche » comme un casque de réalité virtuelle l’est moins. Commençons donc par un portrait-robot de l’objet, afin de vous aider à mieux l’imaginer.

Selon les rumeurs, la proposition d’Apple appartiendrait plus au domaine de la réalité mixte qu’à celui de la réalité virtuelle. Il y aurait bel et bien un écran en face de chaque œil, ce qui veut dire que l’on ne pourra pas voir au travers. Cependant, et c’est là qu’Apple se distinguerait, son casque serait doté de 15 caméras selon l’analyste Ming-Chi Kuo. Huit d’entre elles seraient capables de répliquer l’environnement extérieur pour vous faire basculer dans une fausse réalité augmentée, où vous verriez le monde réel (une sorte de mode transparence, comme sur les AirPods). Les autres caméras traqueraient vos mouvements pour vous permettre d’interagir avec les applications avec vos mains. D’autres capteurs permettraient aussi de suivre votre regard, pour que le casque reproduise une vue humaine classique. Le tout ressemble beaucoup au casque Meta Quest Pro de Facebook, mais la proposition d’Apple serait encore plus sophistiquée. Bloomberg parle notamment de la possibilité de sélectionner une application en la regardant et en effectuant un pincement de doigts.

Un des très nombreux brevets possédés par Apple sur les casques AR/VR. On voit ici le suivi des mains grâce aux caméras. // Source : Patently Apple
Un des très nombreux brevets possédés par Apple sur les casques AR/VR. On voit ici le suivi des mains grâce aux caméras. // Source : Patently Apple

Sous un nouveau système d’exploitation spécialement conçu pour l’occasion (on parle de xrOS, de rOS ou de realityOS), le casque d’Apple devrait embarquer un App Store. Les développeurs pourraient donc créer des applications spécialement dédiées à cet appareil d’un nouveau genre. On imagine aussi qu’Apple donnera une place importante à ses services comme TV+, Fitness+ ou Arcade qui, en réalité virtuelle/augmentée, pourraient être encore meilleurs (certaines rumeurs parlent également de Notes, de Messages, de Calendrier, de FaceTime et de la suite iWork en réalité mixte). Rappelons aussi qu’avec ARKit, Apple propose aux développeurs d’excellents outils dédiés à la réalité augmentée. Son avance en la matière est grande et, grâce à ce casque, pourrait permettre à Apple de proposer des expériences vraiment pionnières. Les quinze caméras du casque, si elles se confirment, ne seront sans doute pas là pour rien.

Le casque Apple sera-t-il à l’aise avec des fonctionnalités de gaming ? A priori non, à en croire The Information. Il ne serait fourni avec aucune manette, même si la multinationale compte quand même fournir une compatibilité avec le moteur graphique Unity. Par conséquent, il devrait y avoir des expériences vidéoludiques, mais ce ne serait pas la fonction première du casque (ou alors il faudrait utiliser une manette Bluetooth classique).

L’interface du casque reprendrait celle de l’iPhone, en 3D, avec des icônes que l’on regarderait. Apple aurait mis au point des applications immersives, comme un studio de cinéma qui imite l’environnement du film. On parle aussi d’un FaceTime capable de modéliser en 3D le porteur du casque, pour vous donner l’impression que vous êtes dans la même salle que votre correspondant. On pourrait aussi participer à des conversations de groupe avec des avatars virtuels hyper précis dans leurs expressions (coucou les Memoji). Il y aurait aussi des fonctionnalités de pointe, comme la possibilité de prendre une carte de l’application Plans de son Mac (en 2D) pour la visualiser dans l’environnement virtuel (en 3D). On parle aussi de la possibilité d’utiliser son Mac virtuellement dans le monde virtuel.

Un casque conçu pour le grand public ?

Historiquement, Apple a toujours été une marque grand public. Ce n’est pas dans ses habitudes de lancer des produits de niche. L’entreprise de Cupertino attend généralement qu’une technologie soit mature avant de s’y mettre, toujours dans l’objectif de dominer le marché.

Avec son casque, Apple pourrait changer de stratégie. Sur le papier, l’appareil ressemble plus à un kit de développement qu’à un produit grand public. Apple pourrait très bien positionner ce produit comme un avant-goût du futur, en attendant de lancer des lunettes pour le grand public « plus tard dans la décennie », selon le journaliste Mark Gurman.

Cependant, notre théorie n’est pas plausible si l’on se fie aux objectifs supposés de ventes d’Apple. Bloomberg indique que la marque pense vendre entre 7 et 10 millions de casques la première année, ce qui correspondrait à une vente par Apple Store et par jour (l’analyste Ming-Chi Kuo, lui, table sur moins d’1 million). Ces chiffres là, bien qu’inférieurs aux extraordinaires volumes de ventes des iPhone, ne sont pas ceux d’un produit réservé aux développeurs. Le casque VR devrait donc être vendu à tous. Cependant, au lancement, Apple pourrait limiter son Reality aux États-Unis.

Depuis 2017, ARKit permet aux développeurs d'utiliser la réalité augmentée facilement sur iOS et iPadOS. // Source : Apple
Depuis 2017, ARKit permet aux développeurs d’utiliser la réalité augmentée facilement sur iOS et iPadOS. // Source : Apple

Un casque à quel prix ?

Aujourd’hui, on trouve de bons casques de réalité virtuelle sous les 500 euros (le Oculus Quest 2 en coûte 449). Nous ne vous surprendrons pas en vous indiquant qu’Apple devrait aller bien plus haut. Au vu du nombre de technologies sophistiquées probablement présentes dans ce casque, les prix devraient s’envoler (le Quest Pro, lui, coûte 1 799 euros).

Selon plusieurs rumeurs, le casque d’Apple coûtera entre 2 000 et 3 000 dollars. À ce prix, on se demande une nouvelle fois comment Apple espère faire de son casque un produit grand public.

Quand Apple présentera-t-il son casque ?

Là encore, il est difficile de se prononcer. Cela fait maintenant plusieurs années que l’on entend parler de ce casque, que certaines rumeurs envisageaient même lancé dès 2021. Dans un article sur Bloomberg, Mark Gurman indique que la décision finale n’a pas été prise. Initialement, Apple comptait présenter son casque en juin 2022 lors de la WWDC, dans un objectif de commercialisation à la fin de l’année. Des soucis techniques auraient contrarié ses plans, et repoussé le produit à 2023. Après avoir longtemps mentionné le « deuxième trimestre 2023 » avec une annonce en janvier, l’analyste Ming-Chi Kuo parle désormais du « second semestre 2023 ». Cependant, l’annonce pourrait intervenir plus tôt, en mars ou en juin 2023.

Apple va-t-il lancer un métavers ?

Il n’est pas dans les habitudes d’Apple de commenter les rumeurs, mais la marque ne rate jamais une occasion de tacler Facebook, qu’elle ne porte pas dans son cœur. Interrogée sur le métavers, le concept de monde virtuel de l’entreprise, Tim Cook, le patron de la marque, a expliqué ne pas apprécier ce terme. Apple n’ira pas sur ce secteur.

Cependant, cela veut-il dire qu’Apple ne lancera pas de monde virtuel en 3D ? L’existence des avatars Memojis laissent penser qu’il y aura des personnages virtuels dans le casque Apple, tandis que plusieurs offres d’embauche mentionnent l’existence d’un monde virtuel. Il est toutefois probable qu’Apple l’imagine différement.

Horizon Worlds, le métavers de Meta. // Source : Capture Numerama
Horizon Worlds, le métavers de Meta. // Source : Capture Numerama

Quelles caractéristiques ?

Deux processeurs haut de gamme seraient présents à l’intérieur du casque (et généreraient actuellement des problèmes de surchauffe selon Mark Gurmann). Une des puces utilisées par Apple pourrait être équivalente au M2 Pro des derniers MacBook Pro, ce qui laisse supposer que le casque sera incroyablement puissant. Pour le recharger, il faudrait utiliser un chargeur de 96W, ce qui suggère que l’autonomie de l’appareil ne sera pas incroyable. D’ailleurs, certaines rumeurs disent que le casque n’aura pas de batterie intégrée. Il faudrait le rattacher à une batterie externe à la ceinture.

En face de chaque œil, il devrait y avoir un écran OLED de définition 4K. Le casque serait aussi doté d’un système sonore spatial très sophistiqué. En comparaison, le casque haut de gamme de Meta se contente de mini-LED.

Grâce à des indiscrétions signées The Information et publiées le 3 janvier 2023, on en sait plus sur la supposée fiche technique du casque. Comme on peut s’y attendre, la firme de Cupertino opterait pour des matériaux premium, associant de l’aluminium et de la fibre de carbone pour proposer un accessoire compact et léger.  L’autonomie n’excéderait pas les deux heures en une seule charge, mais on pourrait facilement augmenter la durée de session avec plusieurs batteries. Par ailleurs, le casque serait équipé d’une couronne comparable à la Digital Crown de l’Apple Watch (sans retour haptique) : elle permettrait de passer facilement d’une réalité à l’autre. On rappelle que la Digital Crown a déjà été recyclée pour les AirPods Max, notamment pour gérer facilement le volume.

Le casque serait pourvu de petits moteurs chargés d’adapter automatiquement la distance interpupillaire, propre à chacun, permettant d’offrir le champ de vision le plus large possible (jusqu’à 120 degrés). Toujours pour le confort, on pourrait attacher magnétiquement des lentilles adaptées à sa vue, pour éviter de porter des lunettes et le casque en même temps. 

Sur la partie audio, en plus des haut-parleurs intégrés, le casque embarquerait une puce H2 pour garantir une connexion idéale avec les derniers écouteurs AirPods Pro (sans latence). D’ailleurs, des écouteurs Bluebooth classiques ne fonctionneraient pas très bien, tandis qu’il n’y aurait aucun port jack pour passer par une solution filaire.

Quel nom ?

Là encore, nous irons vite. Si « Apple Glasses » a longtemps été suspecté, il est probable qu’Apple réserve ce nom à ses vraies lunettes dans quelques années. Il lui reste donc plusieurs noms comme « Apple VR », « Apple AR », « Apple Vision » ou « Apple Reality ». Selon le journaliste Mark Gurman, Apple a réservé les marques « Reality One » et « Reality Pro », ce qui laisse entendre que ce dernier sera choisi. En attendant d’en savoir plus, la rédaction du Numerama continuera d’utiliser l’expression « le casque d’Apple ». Au moins, aucune chance de se tromper.

Pourquoi diable Apple se lance-t-il dans la réalité virtuelle ?

Il n’est pas facile de devenir dans quelle direction va Apple. Très confiante sur l’intérêt de la réalité augmentée, la marque californienne répète sans cesse depuis des années qu’il s’agit du futur. Des lunettes capables d’ajouter des informations contextuelles à la réalité, comme une direction ou une notification, attisent notre curiosité, mais on ne peut pas dire la même chose d’un casque de réalité virtuelle.

À vrai dire, la réalité virtuelle n’a jamais réussi à quitter son statut de technologie de niche. Même avec 15 caméras dédiées à la réalité augmentée, nous ne nous imaginons pas nous isoler dans un monde virtuel le soir en rentrant à la maison (la réalité mixte permet d’en sortir, mais seulement virtuellement). En attendant de découvrir la vision précise d’Apple, nous nous posons énormément de questions sur sa stratégie. Apple, habitué au quasi-sans-faute, s’apprête à prendre un risque immense en lançant un produit a priori destiné à une petite catégorie de la population. Espérons que les rumeurs se trompent et que le produit final soit un vrai game-changer.


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