Que se passe-t-il quand une planète est à l’opposition ? C'est le cas de Jupiter le 20 août 2021. Cette configuration est propice à son observation. Quand le Soleil se lève, la planète se couche, et inversement.

Jupiter est à l’opposition le vendredi 20 août 2021. C’est une bonne période pour tenter d’observer la planète — à l’œil nu, aux jumelles, voire au télescope si vous en possédez un. Que se passe-t-il exactement quand une planète est à l’opposition ?

En astronomie, on parle d’opposition pour décrire une configuration entre deux astres, qui ont un écart angulaire de 180°, vus d’un troisième astre. Ici, on parle du Soleil et d’une planète, tels que nous les observons depuis la Terre. Vue depuis la Terre, la planète est à l’opposé du Soleil dans le ciel. Par conséquent, quand le Soleil se lève, la planète se couche, et inversement. On peut donc voir cette planète quasiment pendant toute la nuit à cette période.

Lors de l’opposition, une planète se trouve à ce moment-là de son orbite au plus près de la Terre. C’est ce que montre bien cette animation réalisée par notre motion-designeuse Nino Barbey : on peut se représenter une ligne droite imaginaire liant Jupiter, la Terre et le Soleil.

À quelle distance se trouve Jupiter ?

Si l’on veut être plus précis, il faut dire que Jupiter passe à l’opposition à 2h28 le vendredi 20 août. Sa distance à la Terre est alors de 4,013 unités astronomiques (soit environ 600 millions de kilomètres, car une unité astronomique équivaut à 150 millions de kilomètres). Il se trouve également que Jupiter atteint le périgée le même jour, à 7h29 : on donne ce nom au point de l’orbite d’un objet céleste auquel sa distance à la Terre est minimale (le contraire de l’apogée). Pendant les prochaines semaines, Jupiter est donc un objet intéressant à chercher dans le ciel si vous voulez faire un peu d’astronomie.

Seules les planètes du système solaire qui ont une orbite extérieure à celle de la Terre peuvent se trouver à l’opposition : Mars, Jupiter, Saturne, Uranus, Neptune (ces deux dernières étant assez difficiles à voir sans instrument). Quant à la Lune, elle passe aussi à l’opposition, mais on appelle plus communément cela la pleine Lune.

Une autre planète est passée à l’opposition en ce mois d’août 2021 : le lundi 2, c’était le cas de Saturne de se trouver à l’opposé du Soleil dans notre ciel. Comme le faisait alors remarquer l’observatoire Lowell (Arizona, États-Unis) sur Twitter, l’opposition de Saturne signifiait que la planète nous apparaissait un peu plus grosse et plus brillante. On peut en dire de même pour Jupiter. Il est possible de distinguer la planète à l’œil nu, mais si l’on veut tenter de repérer plus de détails, les jumelles sont nécessaires.

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