Que se passe-t-il quand une planète est à l’opposition ? C’est le cas d’Uranus le 5 novembre 2021. Cette configuration peut permettre son observation, dans un ciel bien sombre. Quand le Soleil se lève, la planète se couche, et inversement.

Uranus est à l’opposition le vendredi 5 novembre 2021. C’est une bonne période pour tenter d’observer la planète lointaine. Elle est à la limite de la visibilité à l’œil nu : il faut donc un ciel bien sombre. Vous pouvez également espérer distinguer sa teinte verdâtre aux jumelles. Que se passe-t-il exactement quand une planète est à l’opposition ?

En astronomie, on parle d’opposition pour décrire une configuration entre deux astres, qui ont un écart angulaire de 180°, vus d’un troisième astre. Ici, on parle du Soleil et d’une planète, tels que nous les observons depuis la Terre. Vue depuis la Terre, la planète est à l’opposé du Soleil dans le ciel. Par conséquent, quand le Soleil se lève, la planète se couche, et inversement. On peut donc voir cette planète quasiment pendant toute la nuit à cette période.

Lors de l’opposition, une planète se trouve à ce moment-là de son orbite au plus près de la Terre. C’est ce que montre bien cette animation réalisée par notre motion-designeuse Nino Barbey : on peut se représenter une ligne droite imaginaire liant Uranus, la Terre et le Soleil.

Qu’est-ce que l’opposition en astronomie ?

Uranus à l'opposition.

Source : Nino Barbey pour Numerama

À quelle distance se trouve Uranus ?

Si l’on veut être plus précis, il faut dire qu’Uranus est passée à l’opposition à 0h57 le vendredi 5 novembre 2021. Sa distance à la Terre est alors de 18,739 unités astronomiques (soit environ 2,8 milliards de kilomètres, car une unité astronomique équivaut à 150 millions de kilomètres). Il se trouve également qu’Uranus a atteint le périgée la veille, le jeudi 4 novembre à 16h07 : on donne ce nom au point de l’orbite d’un objet céleste auquel sa distance à la Terre est minimale (le contraire de l’apogée). En ce moment, Uranus est donc un objet intéressant à chercher dans le ciel si vous voulez faire un peu d’astronomie.

Seules les planètes du système solaire qui ont une orbite extérieure à celle de la Terre peuvent se trouver à l’opposition : Mars, Jupiter, Saturne, Uranus, Neptune (ces deux dernières étant assez difficiles à voir sans instrument). Quant à la Lune, elle passe aussi à l’opposition, mais on appelle plus communément cela la pleine Lune.

Une autre planète est passée à l’opposition en août 2021 : le vendredi 20, Jupiter se trouvait à l’opposé du Soleil dans notre ciel. La planète nous apparaissait un peu plus grosse et plus brillante. Il était possible de distinguer la planète à l’œil nu, mais si l’on voulait tenter de repérer plus de détails, les jumelles étaient nécessaires.