SpaceX a fait revenir sur Terre deux astronautes américains avec sa capsule Crew Dragon, après un séjour de deux mois sur la Station spatiale internationale. Désormais, SpaceX va pouvoir procéder à des transports réguliers d'astronautes.

Mise à jour – C’est un succès total pour SpaceX. Après un décollage réussi fin mai avec deux astronautes américains à bord de la capsule Crew Dragon pour les transporter jusqu’à la Station spatiale internationale, l’entreprise vient de réussir début août à les ramener sur Terre. Les trois étapes critiques — désarrimage, désorbitation, amerrissage — du retour ont été franchies sans problème.

Maintenant, SpaceX pourra acheminer des équipages réguliers pour la NASA, l’ESA et les autres partenaires internationaux de l’agence spatiale américaine. La prochaine mission, baptisée Crew 1, est attendue pour la fin du mois de septembre. L’équipage est déjà constitué, avec trois membres de la NASA et un homologue de l’agence spatiale japonaise. D’ici là, SpaceX et la NASA vont étudier toutes les données du vol de retour.

La mission en résumé

  • Quoi ? Le retour sur Terre de deux astronautes américains par une capsule SpaceX ;
  • Quand ? Le 2 août 2020, à 20h42 pour l’amerrissage, heure de Paris ;
  • Où ? Au large de la Floride, dans l’océan Atlantique ou dans le golfe du Mexique et sur la chaîne de la Nasa ;
  • Que verra-t-on ? Le retour sur Terre de Robert Behnken et Douglas Hurley, qui auront passé deux mois à bord de la Station spatiale Internationale. SpaceX se charge de les ramener, après les avoir envoyés sur l’ISS.

Quelle est la mission ?

À bord de la Station spatiale internationale (ISS) depuis le 31 mai 2020, les astronautes américains Robert Behnken et Douglas Hurley s’apprêtent à retourner sur Terre après deux mois passés en orbite autour de la Terre à 400 kilomètres d’altitude. Pour ce vol, c’est la société SpaceX qui mettra à disposition une capsule, la Crew Dragon. L’entreprise s’était déjà occupée du vol aller.

Les « navettes » entre la Terre et l’ISS sont assurées depuis vingt ans par les agences spatiales américaines et russes. Ce qui change ici, c’est que le transport est assuré par une compagnie privée — américaine en l’occurrence. C’est une première, mais c’est le signe que la NASA passe à autre chose (la Lune et Mars) et qu’elle peut passer le relais à SpaceX, qui est au niveau pour acheminer des astronautes.

SpaceX Crew Demo 2 Crew Dragon Splashdown
L’amerrissage de la capsule, photographié par la NASA. // Source : Bill Ingalls

Ce vol de retour constitue la dernière ligne droite pour qualifier définitivement SpaceX à cette tâche. En la matière, l’entreprise a effectué un sans-faute jusqu’à présent : voilà des années qu’elle s’exerce pour ce moment et qu’elle a l’habitude de ravitailler l’ISS — elle est donc habituée à ces opérations. En outre, SpaceX a réussi un test similaire l’an passé, mais avec une capsule vide.

Quand cette dernière étape sera validée, SpaceX pourra officiellement passer aux missions opérationnelles avec des équipages standards et plus nombreux. La première équipe, qui compte quatre membres, est déjà prête. le Français Thomas Pesquet devrait aussi embarquer à bord en 2021 quand il retournera sur l’ISS. Et prochainement, les USA pourront aussi compter sur Boeing, qui s’entraîne également.

Pour les États-Unis, cette toute dernière étape permettra de rendre au pays son autonomie spatiale après une pause de presque dix ans — depuis 2011 et le retrait de la navette spatiale américaine, précipité après une seconde catastrophe en 2003, Washington devait compter sur Moscou pour rejoindre l’ISS. Une situation qui était un tantinet vexante pour la première puissance dans l’espace.

Date du retour des astronautes

Le retour de Robert Behnken et Douglas Hurley s’effectuera tout au long du week-end des 1er et 2 août 2020. Une fois que les deux astronautes seront à bord de la capsule, le désarrimage à la Station spatiale internationale s’effectuera à 01h34 du matin, le 2 août, heure de Paris. L’amerrissage à proprement parler surviendra quelques heures plus tard, le 2 août, à 20h42. Ils doivent arriver dans l’océan Atlantique ou dans le golfe du Mexique, au large des côtes de la Floride.

Comment suivre l’amerrissage en direct

Il sera possible d’assister en direct au retour des deux astronautes grâce à la chaîne YouTube de la NASA. Vous pouvez en profiter en lançant directement la vidéo intégrée ci-dessous.

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