En ce moment, vous pouvez tenter d'observer une pluie d'étoiles filantes : les Orionides. En 2020, leur pic d'activité est prévu dans la nuit du 20 au 21 octobre. Voici comment voir cet essaim, si la météo ne perturbe pas le spectacle.

C’est l’un des spectacles astronomiques à admirer ce mois-ci : dans la nuit du mardi 20 au mercredi 21 octobre 2020, ce sera le maximum d’un bel essaim d’étoiles filantes, les Orionides. L’Agence spatiale européenne annonce que l’on pourrait en observer entre 20 et 30 par heure, si la météo y est évidemment favorable.

D’où viennent ces traînées lumineuses ? Comment les distinguer dans le ciel ? Voici ce que vous devez savoir pour profiter du spectacle des Orionides.

Comment observer les Orionides ?

Le pic d’activité des Orionides est prévu dans la nuit du 20 au 21 octobre. Si vous ne pouvez pas les voir ce soir-là, ou si les nuages empêchent l’observation, il devrait y avoir d’autres opportunités. L’essaim est généralement actif entre le 2 octobre et le 7 novembre, selon la Nasa.

Ce mardi soir, le Soleil se couchera à 18h49, mais il faudra encore patienter pour espérer voir l’essaim. « On peut les observer plutôt en deuxième partie de la nuit, et le plus grand nombre s’observe lorsque la constellation d’Orion passe au zénith vers 4h30 du matin », explique à Numerama Johan Richard, astronome à l’Observatoire de Lyon. La constellation d’Orion, vers laquelle il faut regarder pour trouver les Orionides, commencera à être visible après minuit en direction de l’est. En fin de nuit, il faudra regarder vers le sud.

Position du radiant des Orionides. Ciel vu de Paris le 21 octobre 2020 à 4h45. // Source : Capture d’écran Heavens Above, annotations Numerama

Une fois qu’elle sera levée, repérer la constellation d’Orion devrait être facile si le ciel est dégagé. « Orion est une constellation de base du ciel d’hiver, avec ses 5 étoiles caractéristiques, nous indique Florent Deleflie, astronome à l’Observatoire de Paris. Le radiant des Orionides [ndlr : l’endroit du ciel d’où l’essaim semble émerger] se trouve au-dessus de Bételgeuse, une étoile rouge vers le sommet du losange. »

Le radiant sert de point de repère mais les étoiles filantes peuvent s’observer dans tout le ciel. Pour maximiser ses chances de les voir, il vaut mieux opter pour un lieu d’observation éloigné de la pollution lumineuse (loin des villes).

D’où viennent ces étoiles filantes ?

« Les étoiles filantes sont des poussières laissées par le passage de comètes, que la Terre traverse à une certaine époque de l’année. Ces poussières s’illuminent en tombant et brûlant dans l’atmosphère, ce qui laisse derrière cette traînée brillante caractéristique », nous explique Johan Richard.

Le corps parent des Orionides est la comète de Halley, ou 1P/Halley (tout comme pour l’essaim des Êta Aquarides observable en mai). Cette comète est bien connue des astronomes, car son identification a aidé à comprendre que les comètes pouvaient revenir plusieurs fois dans le voisinage terrestre. La dernière fois que la comète de Halley était visible dans le ciel, c’était en 1986. Elle reviendra en 2061, car il lui faut environ 76 ans pour faire son voyage autour du Soleil.

La comète de Halley mesure 15 kilomètres de longueur et 8 kilomètres de largeur. C’est un objet très sombre. Son mouvement autour du Soleil est rétrograde (en sens inverse de celui de la Terre).

La Terre croise la traînée de poussière laissée par la comète de Halley. // Source : Capture d’écran Meteors Shower

Comme l’explique la Nasa, les Orionides sont réputées pour leur brillance et leur rapidité. Les météores se déplacent à une vitesse d’environ 66 kilomètres par seconde dans l’atmosphère de la Terre. Les débris de la comète peuvent même dessiner des traînées lumineuses qui perdurent quelques secondes dans le ciel.

Au moment d’observer les Orionides, habillez-vous chaudement et laissez vos yeux s’habituer à la pénombre pendant une trentaine de minutes. Il ne restera plus qu’à patienter pour tenter de voir les étoiles filantes surgir dans le ciel. Bonne observation !

Article publié initialement le 21 octobre 2019 et mis à jour le 20 octobre 2020

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