Le pic d'activité des Orionides aura lieu le lundi 21 octobre 2019. Ce célèbre essaim d'étoiles filantes est une opportunité d'observer le ciel nocturne. Voici comment le voir, à condition que la météo ne s'oppose pas au spectacle.

Une nouvelle occasion de voir des étoiles filantes devrait se présenter ce mois-ci : le maximum de l’essaim des Orionides est prévu pour ce lundi 21 octobre 2019. Si la météo permet leur observation, il devrait être possible de les voir scintiller dans le ciel nocturne.

Comment les voir ? D’où viennent ces traînées lumineuses ? Voici ce qu’il faut savoir pour profiter du spectacle des Orionides.

Comment observer les Orionides ?

Le pic d’activité des Orionides est prévu pour le lundi 21 octobre. Si vous ne pouvez pas les voir ce soir-là, ou si les nuages empêchent l’observation, il devrait y avoir d’autres opportunités. L’essaim est généralement actif entre le 2 octobre et le 7 novembre.

Lundi soir, le Soleil se couchera à 18h48 mais il faudra encore patienter pour espérer voir l’essaim. « On peut les observer plutôt en deuxième partie de la nuit, et le plus grand nombre s’observe lorsque la constellation d’Orion passe au zénith vers 4h30 du matin », explique à Numerama Johan Richard, astronome à l’Observatoire de Lyon. La constellation d’Orion, vers laquelle il faut regarder pour trouver les Orionides, commencera à être visible après minuit en direction de l’est. En fin de nuit, il faudra regarder vers le sud.

Le radiant des Orionides, auprès de la constellation d’Orion (vue du ciel depuis Paris le 22 octobre 2019 à 1h du matin). // Source : Capture d’écran The Sky Live, annotations Numerama

Une fois qu’elle sera levée, repérer la constellation d’Orion devrait être facile si le ciel est dégagé. « Orion est une constellation de base du ciel d’hiver, avec ses 5 étoiles caractéristiques, nous indique Florent Deleflie, astronome à l’Observatoire de Paris. Le radiant des Orionides [ndlr : l’endroit du ciel d’où l’essaim semble émerger] se trouve au-dessus de Bételgeuse, une étoile rouge vers le sommet du losange. » Le radiant sert de point de repère mais les étoiles filantes peuvent s’observer dans tout le ciel.

L’astronome ajoute qu’on peut généralement observer entre 50 à 75 étoiles filantes par heure. Pour maximiser ses chances de les voir, il vaut mieux opter pour un lieu d’observation éloigné de la pollution lumineuse (loin des villes).

D’où viennent ces étoiles filantes ?

« Les étoiles filantes sont des poussières laissées par le passage de comètes, que la Terre traverse à une certaine époque de l’année. Ces poussières s’illuminent en tombant et brûlant dans l’atmosphère, ce qui laisse derrière cette traînée brillante caractéristique », nous explique Johan Richard.

Le corps parent des Orionides est la comète de Halley, ou 1P/Halley (tout comme pour l’essaim des Êta Aquarides observable en mai). Cette comète est bien connue des astronomes, car son identification a aidé à comprendre que les comètes pouvaient revenir plusieurs fois dans le voisinage terrestre. La dernière fois que la comète de Halley était visible dans le ciel, c’était en 1986. Elle reviendra en 2061, car il lui faut environ 76 ans pour faire son voyage autour du Soleil.

La comète de Halley mesure 15 kilomètres de longueur et 8 kilomètres de largeur. C’est un objet très sombre. Son mouvement autour du Soleil est rétrograde (en sens inverse de celui de la Terre).

La Terre croise la traînée de poussière laissée par la comète de Halley. // Source : Capture d’écran Meteors Shower

Comme l’explique la Nasa, les Orionides sont réputées pour leur brillance et leur rapidité. Les météores se déplacent à une vitesse d’environ 66 kilomètres par seconde dans l’atmosphère de la Terre. Les débris de la comète peuvent même dessiner des traînées lumineuses qui perdurent quelques secondes dans le ciel.

Au moment d’observer les Orionides, habillez-vous chaudement et laissez vos yeux s’habituer à la pénombre pendant une trentaine de minutes. Il ne restera plus qu’à patienter pour tenter de voir les étoiles filantes surgir dans le ciel. Bonne observation !

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