L'agence spatiale américaine organise encore un événement en ligne ce vendredi 9 avril 2021, pour parler de la mission du petit hélicoptère Ingenuity sur Mars. Sa première tentative de vol approche : elle doit avoir lieu le 11 avril.

La première tentative de vol de l’hélicoptère martien Ingenuity est prévue le dimanche 11 avril 2021. Alors que le petit engin et le rover Perseverance se préparent pour le jour J, la Nasa organise un dernier événement en ligne avant cette échéance. L’objectif est de faire le point, auprès du grand public, sur ce qui va se passer lors de cet essai et à quoi s’attendre au niveau des données qui doivent ensuite être transmises vers la Terre.

  • Quand ? Le vendredi 9 avril 2021, à 19h (heure de Paris).
  • Où ? Sur la chaîne YouTube du Jet Propulsion Laboratory, ou sur sa page Facebook.
  • Quoi ? Le dernier briefing de la Nasa avant la première tentative de vol de l’hélicoptère Ingenuity sur Mars, prévue le 11 avril.
Ingenuity sur Mars (image retravaillée). // Source : Flickr/CC/Kevin Gill (image recadrée)

Le grand jour approche

L’événement de la Nasa est retransmis à peine deux jours avant la tentative de vol de l’hélicoptère, qui doit avoir lieu ce dimanche (si tout se passe comme prévu). Sur Mars, lorsqu’Ingenuity va tenter de s’élever dans les airs, ce sera la fin de la matinée. Les équipes de la mission ont choisi cet horaire en anticipant que les vents ne devraient pas être trop puissants à ce moment-là, dans le cratère Jezero, où la mission Mars 2020 a atterri en février dernier. Pour un petit engin comme Ingenuity, voler sur Mars représente un grand défi, et aucun paramètre ne doit être laissé au hasard pour espérer y parvenir.

Ingenuity est un ajout à la mission principale, qui est celle du rover Perseverance. Pendant sa propre mission d’une durée de 30 sols (le nom du jour sur Mars), l’hélicoptère n’a que vocation à faire la démonstration du vol propulsé sur une autre planète que la Terre. D’ailleurs, lors de ce premier essai, il ne va pas aller bien loin : le robot va se contenter de planer à 3 mètres d’altitude, et retrouvera la surface martienne à peine une trentaine de secondes après l’avoir quittée. Les premières données issues du vol devraient parvenir sur Terre le lundi 12 avril.

Si ce vol est jugé satisfaisant par la Nasa, et sous réserve qu’Ingenuity fonctionne toujours, un autre essai pourra être prévu. Jusqu’à 5 tentatives de vol pourraient avoir lieu, au maximum. Pendant ce temps, Perseverance assistera aux progrès de son petit compagnon, en stationnant une centaine de mètres plus loin. Une fois sa mission finie, l’hélicoptère sera abandonné sur place par le rover, qui continuera d’explorer son environnement en quête d’échantillons à collecter.

Pendant la conférence de ce soir, les internautes sont invités à poser leurs questions sur les réseaux sociaux en mentionnant le hashtag #MarsHelicopter.

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