Perseverance n'est pas le premier rover de la Nasa dont la descente sur Mars a été filmée. En 2012, l'atterrissage de Curiosity sur la planète rouge a été immortalisé par une caméra de descente. 9 ans plus tard, le progrès est cependant colossal.

La Nasa a ménagé le suspense, et le résultat était à la hauteur des attentes. Le soir du 22 février 2021, l’agence spatiale a présenté la vidéo de la descente de son rover Perseverance sur Mars. Avant cela, personne n’avait jamais pu assister à l’atterrissage d’un rover martien avec un tel niveau de détail.

Ce n’est cependant pas la première fois que l’arrivée d’un rover sur Mars est filmée. Il y a 9 ans, une caméra de descente avait immortalisé l’atterrissage du rover Curiosity sur Mars. Le 6 août 2012, il s’était posé dans le cratère Gale. À son bord, la caméra MARDI (pour Mars Descent Imager) a capturé la descente de l’astromobile. Ceci avait permis d’obtenir une brève vidéo d’environ 1 minute, avec une cadence de 4 images par seconde. Cette vidéo avait aidé les équipes responsables de la mission à choisir le meilleur itinéraire possible lorsque Curiosity avait entamé l’exploration du cratère Gale.

1 caméra de descente pour Curiosity, 6 pour Perseverance

La vidéo de l’atterrissage de Perseverance montre le chemin parcouru depuis. Curiosity n’était équipé que d’une seule caméra de descente pour filmer son atterrissage — qui était par ailleurs en de nombreux points semblable à celui qui a eu lieu avec Perseverance.

 

Néanmoins, pour le rover de la mission Mars 2020, ce sont six caméras qui ont été installées pour obtenir une vidéo de sa descente. Une première image, dévoilée par la Nasa le lendemain de l’atterrissage, montrait déjà le rover suspendu au bout de ses câbles par le « Sky Crane » (la « grue volante », l’étage de descente) alors que Perseverance se trouvait à quelques mètres au-dessus de la surface de Mars.

Ce panorama a été pris à la surface de Mars par Curiosity entre le 24 novembre et le 1er décembre 2019 // Source : NASA/JPL-Caltech/MSSS
Panorama obtenu par Perseverance sur Mars. // Source : Nasa

Ce n’était qu’un préambule : les diverses caméras de descente de Perseverance ont permis non seulement de voir cette phase propulsée en détail, mais aussi d’autres moments de l’atterrissage, comme l’étape à haut risque du déploiement du parachute. Cela a été rendu possible par le fait que les caméras ont été positionnées sur la capsule, sur l’étage de descente (le fameux « Sky Crane ») ainsi que sur le rover lui-même.

La prouesse est impressionnante, mais elle ne vise pas qu’à être une démonstration de ce que la Nasa a accompli. Pour les équipes responsables du rover, ces images et cette vidéo sont un bon moyen d’observer les lieux et de voir comment les composants de la sonde ont réagi au cours de ces 7 minutes si cruciales.

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