Ingenuity, l’hélicoptère de la Nasa sur Mars, est sérieusement amoché. Une nouvelle image de Perseverance montre à quel point le petit aéronef est abimé par son dernier atterrissage en catastrophe.

Ingenuity, l’hélicoptère de la Nasa sur Mars, ne pourra plus jamais voler. Lors de son 72e vol, l’aéronef a dû atterrir en catastrophe, brisant ses pales irrémédiablement. Le rover Perseverance, qui avait déposé le petit hélicoptère sur Mars, va devoir l’abandonner son sort. Avant de le laisser pour toujours reposer seul sur les dunes martiennes, Perseverance prend quelques dernières photos d’Ingenuity immobilisé sur Mars.

Une nouvelle image plus détaillée de l’hélico a été obtenue le 25 février 2024 par Perseverance, avec sa SuperCam (l’instrument logé sur la « tête » du rover). Des versions retravaillées de cette image brute acquise sur Mars ont ensuite été publiées sur X, par le docteur en planétologie Thomas Appéré et l’étudiant en design Simeon Schmauß, de l’université des sciences appliquées de Munich.

L'image prise sur Mars, retravaillée pour mieux distinguer Ingenuity. // Source : NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP/Thomas Appéré (image recadrée)
L’image prise sur Mars, retravaillée pour mieux distinguer Ingenuity. // Source : NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP/Thomas Appéré (image recadrée)

Une pale d’Ingenuity repose à 15 mètres de l’hélicoptère sur Mars

« La caméra RMI de l’instrument SuperCam a photographié Ingenuity sur le champ de dunes Valinor Hills, d’où il ne redécollera plus. On voit bien qu’il manque une pale à l’hélicoptère et que les deux autres sont abimées », décrit Thomas Appéré. « Jusqu’à aujourd’hui, nous ne disposions que d’images Mastcam-Z de moindre définition de l’hélicoptère endommagé », complète Simeon Schmauß.

Ce dernier constate que plusieurs images envoyées par le rover montrent où se trouve la pale manquante d’Ingenuity, soit « à 15 mètres au sud-ouest de l’hélicoptère ». La pale qui s’est détachée se trouve « derrière l’ondulation de sable sur laquelle Ingenuity repose ».

Mosaïque d'images retravaillées, montrant Ingenuity sur Mars. // Source : NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP/Simeon Schmauß (image recadrée et annotée)
Mosaïque d’images retravaillées, montrant Ingenuity sur Mars, et sa pale arrachée plus loin. // Source : NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP/Simeon Schmauß (image recadrée et annotée)

Si certains en doutaient encore, ces images confirment bien qu’il est désormais impossible de refaire voler Ingenuity dans le ciel martien. La pale arrachée sur la partie supérieure de l’aéronef rendrait toute tentative de vol vaine. Cette fois, il n’y a plus d’espoir de récupérer Ingenuity sur Mars pour la Nasa.

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