La capsule Starliner de Boeing se prépare à rentrer sur Terre. L’écoutille doit être refermée dans la soirée du 24 mai. Le retour surviendra le lendemain.

La mission de Starliner (Orbital Flight Test-2) en résumé

  • Quand ? Du 24 au 26 mai 2022 (heure de Paris) ;
  • Où ? Près de l’ISS, dans l’atmosphère, puis aux États-Unis ;
  • Quoi ? Le retour de Starliner sur Terre après son séjour dans l’espace.

Quelle mission attend la capsule Starliner ?

Ça y est, c’est déjà l’heure du retour pour la capsule Starliner. « L’équipage à bord de la Station spatiale internationale se prépare au départ de Starliner, dont le désamarrage est prévu le mercredi 25 mai », a fait savoir la Nasa dans un tweet publié le 24 mai. Son retour sur Terre est attendu pour le 26 mai (heure de Paris).

Arrimée à la Station spatiale internationale depuis le 20 mai, elle n’aura passé que cinq jours dans l’espace, à 400 kilomètres d’altitude — il était prévu qu’elle reste dans l’espace entre cinq et dix jours. Une période au cours de laquelle le vaisseau a été inspecté de fond en comble, à l’intérieur comme à l’extérieur, et a été soumis à une batterie de tests.

Starliner
La capsule Starliner, au moment de son arrimage à l’ISS. // Source : Nasa

« Le Starliner a réalisé de nombreux objectifs de test en vol pendant qu’il était en orbite, notamment l’établissement d’une ventilation commune avec l’iSS, la recharge des batteries à partir de l’énergie de la station, et la vérification des chemins de télémétrie et des transferts de fichiers », indique Boeing, le fabricant de Starliner, dans un point d’étape publié le 23 mai.

À l’extérieur, c’est le bras articulé Canadarm 2 (qui officie en tant que système de service mobile) de l’agence spatiale canadienne qui a été mobilisé pour inspecter l’extérieur de l’engin avec ses caméras. À l’intérieur, ce sont les astronautes à bord de l’ISS qui ont assumé cette tâche, ce qui a permis au passage de découvrir d’un peu plus près l’intérieur de la capsule.

Pour le départ, plusieurs étapes sont attendues : d’abord, la fermeture de l’écoutille pour préparer la séparation entre Starliner et l’ISS. Ensuite, des manœuvres pour s’éloigner. Enfin, la rentrée atmosphérique à proprement parler. En bout de course, la capsule finira son voyage suspendue à un parachute. Le contact avec le sol, dans l’ouest américain, sera amorti par des airbags géants.

Quand le Starliner quitte-t-il l’ISS ?

La fermeture de l’écoutille est planifiée pour le 24 mai à 19h55 (heure de Paris). Le désarrimage à proprement parler est prévu pour le 25 mai à 20h36. Les manœuvres de désorbitage surviendront le 26 mai à 00h05. Le contact avec la Terre est annoncé à 00h49, au sein du Polygone d’essais de missile de White Sands, dans une zone servant de base de lancement (White Sands Space Harbor).

Où voir le retour de Starliner sur le net ?

L’agence spatiale américaine va retransmettre les grandes étapes du retour de la capsule Starliner sur sa chaîne YouTube.