Mercedes-Benz travaille sur sa propre technologie de conduite autonome, et a dévoilé dimanche les essais réalisés en conditions réelles sur un trajet de 104 km mêlant grandes routes, villes et rues étroites de village.

"Bien sûr, c'est un projet de recherche, et il y a encore beaucoup de chemin à faire avant la production, mais avec ce projet nous avons réellement effectué un grand bon en avant", prévient Mercedes-Benz dans une vidéo mise en ligne dimanche sur YouTube. Alors que Nissan a annoncé le mois dernier la commercialisation de véhicules autonomes d'ici 2020, le constructeur allemand y démontre ses essais de conduite autonome réalisés sur les routes et dans les rues allemandes, sur un parcours d'environ 100 km.

Le test a été réalisé en modifiant une Mercedes-Benz S 500, avec des technologies "qui ne sont pas très éloignées de ce que l'on trouve dans une Classe S aujourd'hui". La vidéo montre que le logiciel de reconnaissance de la route et de pilotage est embarqué sur un ordinateur portable sous Ubuntu, lequel est branché sur l'ordinateur de bord de la voiture. Le conducteur n'est présent qu'en cas de problème, et ne touche pas au volant. 

A titre anecdotique, Mercedes-Benz a réalisé son essai sur la Bertha Benz Memorial Route, une route reliant Mannheim et Pforzheim, dans le sud-ouest de l'Allemagne. C'est le chemin qu'avait emprunté en 1888 Bertha Ringer, l'épouse de Carl Benz, avec une des toutes premières voitures à moteur sorties des usines de Benz. A cette occasion, elle était devenue la première personne au monde à réaliser une telle distance de 104 km avec une automobile, à une époque où les constructeurs se contentaient encore d'essais sur de courtes distances.

La vidéo montre comment le système développé par Mercedes filme et analyse la route pour reconnaître les obstacles et panneaux de signalisation, situer la voiture sur la route "au centimètre près", et même prédire les mouvements des piétons ou piétons, pour anticiper les situations à venir. Ainsi par exemple, le véhicule doit être capable de s'arrêter si un piéton attend à un passage clouté.

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