En 1975, le psychologue américain Gordon G. Gallup a conçu le fameux test du miroir, qui permet d'évaluer la conscience qu'un animal a de lui-même, en vérifiant sa capacité à se reconnaître dans un miroir. Le test consiste à poser sur l'animal deux tâches de couleur inodores ; l'une placée sur une zone dissimulée de son corps, l'autre sur une partie du corps qu'il ne peut voir qu'à l'aide d'un miroir, c'est-à-dire sur sa tête. Si au moment où il perçoit son reflet, l'animal bouge de façon à mieux voir la tâche qu'il a sur le front, ou cherche à l'enlever, c'est qu'il a conscience de se voir lui-même.

Les roboticiens sont encore loin de parvenir à un tel niveau de conscience avec leurs robots, mais les choses avancent. En témoigne cette vidéo du robot Qbo, qui se voit pour la première fois dans un miroir. Le robot marque tout d'abord un temps d'arrêt au moment où il perçoit quelque chose qu'il ne connaît pas, et demande ce dont il s'agit.

"C'est toi Qbo", lui explique alors "son maître". "Oh. Voyons-voir à quoi je ressemble", répond le robot, qui analyse alors l'image pour en repérer les caractéristiques essentielles, qu'il utilisera plus tard pour se reconnaître à nouveau. "C'est moi. Joli", dit-il à la fin de la vidéo.

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