New Horizons, la sonde envoyée par la Nasa en 2006 pour explorer les alentours de Pluton, vient de prendre une photo historique à 6,12 milliards de km de la Terre. Cette image est un record : jamais un cliché n'avait été pris à une si grande distance.

Lancée en janvier 2006 par la Nasa, la sonde spatiale New Horizons étudie Pluton et ses divers satellites, dans le but de découvrir de nouvelles informations sur la manière dont s’est formé le système solaire. La sonde, qui évolue dans la ceinture de Kuiper, a récemment utilisé l’une de ses caméras pour prendre une photo historique.

En quoi ce cliché est-il unique ? Jamais une image n’avait été prise d’aussi loin de la Terre.

NASA/JHUAPL/SwRI

Plus loin que Voyager 1

Lorsque cette photographie a été prise par la sonde, New Horizons se trouvait à 6,12 milliards de kilomètres de la Terre. Le cliché a été capturé par sa caméra LORRI — capable d’envoyer 11 images toutes les 24 heures — le 5 décembre 2017.

La sonde détrône ainsi le record établi par Voyager 1, une autre sonde récemment rallumée par la Nasa, qui avait capturé le 14 février 1990 une image  à 6,06 milliards de kilomètres de distance. Peu de temps après cet exploit connu aujourd’hui sous le nom de « Point bleu pâle », puisqu’on y voyait la Terre, les caméras de Voyager 1 se sont éteintes, laissant cette distance de prise de vue inégalée pendant 27 ans.

Deux heures plus tard, la sonde a battu son propre record

Plus impressionnant encore : New Horizons a battu son propre record deux heures après avoir pris le premier cliché. Désormais, la sonde avance en direction d’une roche glacée proche de Pluton, repérée par la Nasa sous le nom 2014 MU69.

Le 1er janvier 2019, la sonde devrait voler à proximité de cet objet spatial — la Nasa émet l’hypothèse qu’il s’agirait en fait de deux roches distinctes — et avoir l’occasion de capturer d’autres images impressionnantes.

NASA/JHUAPL/SwRI

Une première version de cet article insinuait que le cliché pris par la sonde montrait la Terre. Il s’agissait d’une erreur de notre part, elle a été corrigée peu après

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