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USB4 : tout comprendre à la nouvelle norme USB

L'association USB Implementers Forum, qui s'occupe de la norme USB, annonce USB4. Une nouvelle génération pour le célèbre port USB qui s'appuie sur Thunderbolt 3.

L'USB4, qu’est ce que c’est ?

Présente-t-on encore l'USB ? Acronyme d'Universal Serial Bus, cette norme lancée en 1996 permet de connecter des périphériques à un ordinateur. Très largement répandu, il a parmi ses points forts la faculté de se connecter à chaud pour transmettre des données (hot plug), c’est-à-dire pendant que le système fonctionne, mais aussi de recharger des appareils (comme un smartphone) ou tout simplement de les alimenter en énergie.

C'est l'USB Implementers Forum (ou USB-IF) qui depuis le début se charge de faire évoluer cette norme. L'instance réunit de grands noms de l'industrie de la tech, comme Microsoft, Intel, IBM ou HP. Et justement, la toute dernière version, sobrement appelée USB4, est là. Elle a été annoncée le 4 mars 2019 et ses spécifications ont été finalisées le 3 septembre de la même année.

Un câble USB-C, le connecteur qui s'est imposé comme le nouveau standard de la tech. // Source : Flickr/Maurizio Pesce

Quels sont les atouts de l’USB4 ?

Essentiellement, une capacité de transfert beaucoup plus importante. La norme USB4 est capable de transférer des données jusqu’à 40 Gbit/s, là où la génération précédente peut au mieux atteindre 20 Gbit/s (USB 3.2 Gen 2x2). Pour bénéficier d'un tel débit, il faudra néanmoins se servir d'un câble certifié 40 Gbit/s. Dans le cas contraire, la liaison sera moins véloce : elle se calera sur un standard précédent.

L'autre atout de l'USB4 est la rétrocompatibilité avec les paliers précédents, USB 2.0 et USB 3.2 (y compris ses évolutions intermédiaires : l'USB 3.2 Gen 1, dit USB 3.0, l'USB 3.2 Gen 2, dit USB 3.1, et l'USB 3.2 Gen 2x2). Ainsi, il n'y aura pas de rupture dans l'usage : si vous utilisez un périphérique en USB 2.0 sur un port USB4, via un adaptateur USB-A vers USB-C, il fonctionnera.

USB4 vs USB-C : y a-t-il une différence ?

Aucune ! Plus exactement, ces deux acronymes ne désignent pas tout à fait la même chose. L'USB4 est une norme qui traite en quelque sorte de la vitesse de transfert. L'USB-C par contre est un nom qui désigne une forme physique et une conception du connecteur. D'ailleurs, l'USB4 et l'USB-C ne s'opposent pas : l'USB4 utilise un connecteur USB-C !

En somme, tous les ports USB4 sont des ports USB-C, mais l'inverse n'est pas toujours vrai : il y a des ports USB-C dont la capacité de transfert est plus faible qu'en USB4. En effet, ce connecteur existe aussi pour les normes USB 3.1, USB 3.1 Gen 2, USB 3.2 Gen 2 et USB 3.2 Gen 2x2. Bref, l'USB4 concerne le débit, l'USB-C la forme, pour faire simple.

Les spécifications de l'USB4

Enfin, l'USB-IF indique que l'architecture USB4 est basée sur la spécification du protocole Thunderbolt 3, conçu par Intel. Le géant américain le présente comme un port compact et polyvalent qui « peut permettre un transfert de données à la vitesse de l'éclair, prendre en charge deux écrans 4K UHD à 60 Hz, et même assurer une charge rapide des ordinateurs portables. »

C'est pour ça que l'on note des performances et des caractéristiques identiques entre l'USB4 et Thunderbolt 3, comme la bande passante de 40 Gbit/s, alimentation électrique, connecteur réversible USB-C, support des normes HDMI 2.0, Displayport 1.2, PCIe 3.0, simultanéité et optimisation de transferts variés, etc. À terme, les deux normes devraient converger en un seul standard.

Ce rapprochement des deux mondes s'observe et se poursuit avec l'arrivée du Thunderbolt 4, qui a gardé la forme du connecteur en USB-C. Le Thunderbolt 4 assure une capacité de transfert maximale de 40 Gbit/s, comme la version 3 et l’USB 4. Ce qui change, entre autres, c'est la faculté du Thunderbolt 4 de fournir un support natif de l'USB 4.

L'interface Thunderbolt 3 se montre polyvalente et repose sur la forme de l'USB-C. // Source : Thunderbolt 3

Date de sortie de l’USB4

La spécification de l'USB4 a été publiée en août 2019 dans une première version. La prise en charge de cette nouvelle génération de connectique a démarré vraiment au cours de l'année 2020, aussi bien du côté logiciel que matériel. Progressivement, les nouveaux appareils mis sur le marché depuis 2020 se convertissent à cette norme. C'est le cas d'Apple, par exemple.

Du côté des grands grands systèmes d'exploitation, une transition vers USB4 a aussi pu être observée en 2020 et 2021. C'est notamment le cas du noyau Linux 5.6 depuis mars 2020, de macOS Big Sur, qui a ajouté le support en novembre 2020, et de Windows 11, qui est disponible depuis octobre 2021. Quant aux câbles adaptés USB4, ils apparaissent également sur le marché.