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Les variants du coronavirus changent de nom, et il était vraiment temps

L'OMS a annoncé une nouvelle nomenclature pour nommer les variants du coronavirus. Il était temps, car les noms « nationalisés » posaient problème.

Le coronavirus SARS-CoV-2, comme d'autres virus, mute régulièrement. Le plus souvent, ces milliers de mutations ne provoquent pas de conséquences importantes, mais quelques fois, cela peut générer une nouvelle mouture génétique du virus, et donner un variant. C'est ce qui fait qu'à la fin de l'année 2020, un premier variant of concern (« variant inquiétant ») a été détecté, en Angleterre, et il est aujourd'hui devenu majoritaire en Europe.

Depuis plusieurs mois, deux systèmes coexistent pour nommer ces variants :

Ce double système peut rendre les choses confuses et, surtout, les noms « nationalisés » posent un vrai problème de fond. L'Organisation mondiale de la santé (OMS) vient donc d'impulser, le 31 mai 2021, un nouveau système public pour nommer les variants : une nomenclature à partir des lettres grecques.

Stigmatisant et discriminatoire

La terminologie scientifique est technique et peu intuitive, il est donc difficile de l'utiliser régulièrement dans la communication publique sur les enjeux sanitaires du moment. « Ces noms scientifiques peuvent être difficiles à prononcer et à retenir, et sont sujets à des déclarations erronées », explique l'OMS. Les noms habituels basés sur les lieux de la première détection sont donc davantage utilisés dans le langage courant, mais ils sont particulièrement problématiques : c'est « stigmatisant et discriminatoire », rappelle l'OMS. Qui plus est, ces noms nationalisés peuvent donner une fausse idée de la circulation et de la diffusion des variants.

C'est « pour éviter cela et simplifier la communication publique » que la nouvelle nomenclature a été mise en place, et l'OMS « encourage les autorités nationales, les médias et autres à adopter ces nouvelles étiquettes ». Il s'agit là du système « public », visant à remplacer l'usage de noms nationalisés -- la nomenclature établie par l'OMS ne vient pas remplacer les noms scientifiques, qui continueront à être utilisés tels quels dans les publications de recherche et dans des contextes scientifiques.

Le nouveau système

La nouvelle nomenclature est basée sur les lettres grecques. Dans leur ordre alphabétique, elles correspondent aux variants au fil de leurs dates d'apparition. Le variant B.1.1.7, que l'on appelait « anglais », est dorénavant nommé Alpha. Le variant B.1.351, que l'on appelait « sud-africain », se nomme maintenant Beta. Le variant dit « indien » est divisé génétiquement en deux lignées, alors le variant B.1.617.2 s'appelle Delta et le B.1.617.1 s'appelle Kappa.

Pour vous y retrouver, voici, ci-dessous, les tableaux de nomenclature, comprenant :

Sur celui ci-dessous, il s'agit des variants of concern (VOC), les variants considérés comme inquiétants, car ils ont des effets potentiels sur la pandémie (vaccins, contagiosité...).

Label officiel de l'OMSNom scientifique (lignée génétique)Datation de la première apparitionDate de désignation comme variant
AlphaB.1.1.7Royaume-Uni, septembre 202018 décembre 2020
BetaB.1.351Afrique du Sud, mai 202018 décembre 2020
GammaP.1Brésil, novembre 202011 janvier 2021
DeltaB.1.617.2Inde, octobre 202011 mai 2021

Sur ce second tableau, il s'agit des variants of interest (VOI) : ils ne sont pas forcément inquiétants, mais sont sous surveillance, par exemple s'ils ont été à l'origine de clusters ou détectés dans plusieurs pays après apparition.

Label officiel de l'OMSNom scientifique (lignée génétique)Datation de la première apparitionDate de désignation comme variant
EpsilonB.1.427/B.1.429États-Unis, mars 20205 mars 2021
ZetaP.2Brésil, avril 202017 mars 2021
EtaB.1.525Plusieurs pays, avril 202017 mars 2021
ThetaP.3Philippines, janvier 202124 mars 2021
IotaB.1.526États-Unis, novembre 202024 mars 2021
KappaB.1.617.1Inde, octobre 20204 avril 2021

L'alphabet grec contient 24 lettres, mais dans l'immédiat, il y a peu de chances que cette limite soit atteinte de sitôt puisque toutes les mutations ne deviennent pas forcément des VOC ou VOI.

https://www.youtube.com/watch?v=6rQXqvKrbPA&ab_channel=Numerama